Aprender un idioma en Duolingo: ¿por qué engancha?

Aprender un idioma en Duolingo puede ser de los hobbies más productivos que practiques durante la cuarentena, y también de los más divertidos.

aprender un idioma en Duolingo

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Mi largo affair con aprender un idioma Duolingo empezó en 2015, cuando entré para pulir mi inglés y desde entonces llevo ese curso al mismo tiempo que francés, italiano, catalán, chino, hebreo y gaélico, añadidos en ese orden.

Al principio es cierto que no fui muy constante, pero hasta el 13 de agosto de 2020 llevo 266 días sin “caerme del vagón” -cruzo dedos- y casi la mitad de ellos es gracias al tiempo libre del que dispongo por la pandemia de COVID-19.

300 millones de usuarios están “enganchados” a aprender un idioma en Duolingo, e incluso más de uno.

Esa misma circunstancia ha propiciado que este 26 de septiembre la plataforma lance DuoCon 2020 totalmente virtual y gratis. Desde Cuba solo necesitas VPN para registrarte y más adelante te cuento por qué quiero participar.

En honor a la verdad, antes no disponía de mucho tiempo para practicar idiomas e igual hice una respetable racha dedicándole no más de diez o quince minutos diarios en los momentos de descanso del trabajo, en la parada o en la guagua, si los datos lo permiten.

Y al gasto de datos de la aplicación también voy a llegar más adelante.

Ahora toca responder ¿qué me enganchó de Duolingo? Lo mas obvio, y esto aplica a casi cualquier e-learning, es posibilidad de acercarte a un idioma sin presiones, sin horarios, sin tener que encadenarme a manuales de gramática o a diccionarios, y que es gratis, por supuesto.

La premisa de que puedes aprender un idioma gratis en Duolingo en su principal gancho; sin embargo no faltan quienes le ponen peros a esa meta.

Tanto la plataforma web como la aplicación tienen una experiencia de uso muy amigables, a primera vista y no parecen haberse roto la cabeza diseñándola, pero la verdad es que sí.

Los creadores Luis Von Ahn (@LuisvonAhn en Twitter) -también co-inventor de CAPTCHA y reCAPTCHA- y Severin Hacker se lo pensaron bastante para que no necesites ni un tutorial para empezar a usarla.

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Así empieza la primera lección de gaélico en Duolingo


Con el permiso de los diseñadores me voy a aventurar a decir que Duolingo tiene una apariencia minimalista: con sus fondos blancos y objetos en colores primarios. Así no hay mucho espacio para la confusión ni para distraerse del contenido.

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Los personajes de Duolingo


A lo largo de los cursos intervienen personajes de lo más variados e inclusivos. Desde chicas con hijab o chicos con turbante sikh, pasando por todas las etnias.

Recientemente, fue noticia -como si fuera un gran milagro- que entre las historias en inglés estrenaron una de amor entre dos chicas. Bienvenida sea y que se convierta en la norma y no la excepción.

Pero la inclusividad no siempre estuvo ahí, en 2016 recuerdo bien que todos los personajes eran blancos y probablemente fue así desde su fundación en 2011, lo cual puede que sorprenda un poco cuando te enteras de quien creó Duolingo es latinoamericano.

El guatemalteco Luis von Ahn, empresario y profesor de la Universidad Carnegie Mellon, desarrolló este proyecto desde 2006 junto al estudiante de postgrado Severin Hacker, usando, fundamentalmente, el lenguaje de programación Python.

En su TED Talk de 2011 cataloga a Duolingo como un una colaboración en línea a escala masiva, pues la creación de los cursos para aprender aprender idiomas gratis se sustenta en contribuciones de usuarios avanzados.

Junto a Antonio Navas, Vicki Cheung, Marcel Uekermann, Brendan Meeder, Hector Villafuerte y Jose Fuentes y el patrocinio de las becas MacArthury la de la Fundación Nacional para la Ciencia, ambas estadounidenses, este proyecto salió adelante y hoy cuenta con más de 300 millones de ususarios.

Ellos disponen de más de un centenar de idiomas -abajo te dejo un enlace a todos-, más una incubadora activa desde 2013 con herramientas para crear más cursos y ayudar a preservar lenguas muertas, o bien a expandir el uso recreacional de otras, digamos que artificiales, como klingon o alto valyrio.

Para postularse como colaborador es importante ser bilingüe, como mínimo, y demostrarlo enviando a la plataforma un texto creado en las dos lenguas que dominas.

¿Cómo es aprender un idioma en Duolingo?

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Entre una lección y otra Duolingo te saca algunas risas

En varias reseñas clasifican Duolingo dentro de la gamification o ludificación del aprendizaje. Se trata de un método para motivar a los estudiantes mediante elementos típicos de un juego en el entorno de aprendizaje, que cautivan el interés e invitan a continuar, aun cuando te equivocas.

Tiene un sistema de puntos que llaman experiencias (EXP) con un mínimo diario entre 10 y 50 EXP necesarios para mantener tu racha o número de días consecutivos en los que has practicado.

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Con un mínimo de 10 a 50 EXP puedes mantener tu racha, pero o dejes que eso te limite al aprender un idioma en Duolingo

Hay quien encontrará motivación en tener una racha mayor que sus seguidores o seguidos en la plataforma, mientras que otros se emocionen por avanzar de liga cada semana, quedando entre los primeros diez con más experiencias en el curso.

Nada de ello es muy relevante para aprender, pero si motiva un poco, aunque una vez llegas a la división diamante ya no avanza más.

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El 10 de agosto acumulaba 263 días de racha, u obsesión, ininterrumpidos

Y por la pérdida de la racha no hay que estresarse mucho, ganando lingotes por completar cada nivel puedes “comprar” un protector de racha por si un día olvidas practicar o bien un amuleto de fin de semana para tomarte un descanso.

Duolingo tiene a la par que una versión web de escritorio, aplicaciones para iOS, Android y Chrome. Para descargarlas tal vez debas usar VPN porque no aparece disponible para Cuba en algunas tiendas, pero no lo necesitas para usar la aplicación a diario.

En las aplicaciones móviles todas las pistas y respuestas están disponibles, mientras que en la web no y eso te reta un poco más. Aunque una versión más reciente ahora permite ocultar o mostrar las pistas o respuestas sugeridas.

La web además tiene pruebas contra reloj que ayudan a ganar en agilidad mental.

Tanto desde el navegador como desde las aplicaciones móviles es posible desactivar el micrófono y esto tiene doble ventaja.

Al usar el micrófono para las lecciones donde piden repetir una frase no siempre la recepción es la más adecuada y puede que repitas algo mil veces bien y te de error. Ahora, imagínate esa escena a bordo de un P-16 a las 4 pm un día laborable.

La segunda razón para desactivar el micrófono es que así la aplicación consume la mitad de los datos.

Si a pesar de eso seguro aun quieres pulir tu pronunciación, recomiendo dos cosas: repite cada frase o palabra que oigas -volvemos a la escena de la guagua-, solo activa el micrófono cuando estás usando la wi-fi, y si alguien te mira raro tú no te acomplejes, que estás aprendiendo idiomas.

También recomiendo quitar el permiso de las notificaciones si instalas la aplicación móvil, o Duo -el búho verde mascota- te va sacar de quicio recordándote a toda hora que no pierdas tu racha.

Las lecciones son muy sencillas de modo que, aun cuando te aventuras a aprender un idioma absolutamente desconocido puedes avanzar algo.

Chino y hebreo no se escriben en el abecedario latino internacional moderno (el mismo en el que estás leyendo esto), pero es posible hacer progresos porque las preguntas y respuestas son intuitivas, se apoyan en ilustraciones sencillas y la palabra clave suele estar resaltada en amarillo, o si te colocas encima te muestra el equivalente en tu idioma.

Existen cuatro tipos de lecciones:
-Haz corresponder una palabra con la imagen dada
-Escucha y traduce ( te dan las palabras, pero puedes escribir con el teclado si tienes seguridad de que sabes)
-Traduce a partir de una imagen u oración
-Pronunciación

Algunos cursos como los de chino, hebreo y latín ahora solo están disponibles para aprender desde inglés, así que si no tienes competencias básicas de ese idioma, no te servirán de mucho.

La pregunta del millón con es ¿puedo aprender un idioma en Duolingo lo suficientemente bien como para interactuar con otros hablantes de esa lengua? Este es el motivo de que muchas reseñas de la plataforma desde el título se toman con pinzas la efectividad de los conocimientos que adquieres por esta vía.

El profesor de la Facultad de Lenguas Extranjeras, Ernesto Wong García, opina que alguna utilidad sí que tiene. “La gente se entretiene y algo aprenderán, pero no se puede aprender una lengua en aislamiento y sin comunicación.”

La mayoría de las reseñas, videos de YouTube y comentarios dentro de los foros de discusión del propio Duolingo coinciden en esto. Muchos se quejan de los repetitivas que pueden ser las lecciones y de que es poco probable encontrar una situación de la vida real en la cual emplear las frases de los ejemplos.

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¿En qué situación te imaginas diciendo esto? Dímelo en los comentarios

Para reírse un buen rato con esos disparates puedes consultar la cuenta de Twitter @shitduolingosays, a la cual contribuimos los usuarios de la plataforma para liberar un poco de frustración.

aprender un idioma en Duolingo
Momentos como estos te hacen exclamar ¡Duolingo afloja!

Para intentar suplir esa falta, Duolingo incorpora en algunos cursos extras como los cuentos cortos de la versión en inglés y portugués, y los podcasts. Los primeros te permiten acumular EXP y si un día no tienes ánimo para completar una lección, con un cuento puedes sumar 24 EXP como máximo y mantener tu racha.

aprender un idioma en Duolingo
La galería de Duolingo Stories en el curso de inglés te hará pasar un buen rato mientras aprendes

En cambio, los podcasts no acumulan méritos, pero si te entretienen e informan mientras escuchas una historia de vida casi siempre en la voz de un hablante nativo de nivel intermedio.

Hasta ahora solo he oído los podcasts en español-ingles y el francés-ingles, ambos intercalan comentarios del podcaster para ayudarnos con el contexto de la historia e incluyen una transcripción completa del episodio.

Las historias en los podcasts de Duolingo son cautivadoras y emocionantes. Te ayudan a salvar un poco la distancia de aprender una lengua en aislamiento y de paso te apropias de algunos matices culturales.

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Las transcripciones de los episodios son de gran ayuda para aprender un idioma en Duolingo

Así fue como conocí sobre Cedric Herrou, un agricultor o ‘paysan’, que de la noche a la mañana se convirtió en activista de derechos humanos y decidió compaginar el cultivo de olivares con ayudar a migrantes que atraviesan los Alpes Marítimos en busca de refugio. O de Marine Rome, quien descubrió que ese ideal de una Francia multi-étnica unida bajo la bandera del fútbol no admite chicas y así ha luchado toda su vida por que su deporte predilecto sea más inclusivo.

El valor de esas historias va más allá de lo inspirador. Me ha dado pistas, pequeñas pero sustanciosas, de cómo es un intercambio cotidiano, cómo reaccionan los hablantes nativos en X situación y me acostumbra a la cadencia con que se comunican.

Ahora esa la velocidad atropelladora con que hablan los franceses resulta menos estresante.

Sin embargo, soy consciente de que todo lo anterior no compensa lo que falta para equipararse con el aprendizaje formal de un idioma y por eso la mejor forma de recomendar Duolingo es como herramienta de apoyo o para pulir lo que ya sabes.

Como fuente primaria te quedaría mucho a deber y es probables que tan pronto como hables frente a un nativo vas a suplicar ¡trágame, tierra!

La DuoCon 2020: cómo inscribirse y qué trae

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Las circunstancias que impone la epidemia de COVID-19 propician que la DuoCon 2020 sea totalmente virtual ¡y gratis!

Para participar en la DuoCon 2020 los único que hay que hacer usar VPN e inscribirte gratis en Eventbrite, la plataforma que aloja esta convención.

Desde ya anticipo que va a ser una mordida de tiburón a mi conectividad y me preparo mentalmente, porque igual voy a participar.

En la convención virtual intervendrá Luis von Ahn con una conferencia y sesión de preguntas y respuestas junto a la lingüista Helen Zaltzman
Además incluye paneles sobre:

  • dónde se encuentra y hacia donde se dirige Duolingo
  • uno con creadores y productores de los podacast como Marina Castro, la anfitriona del podcast español-inglés
  • una intervención del ilustrador Greg Hartman, responsable de los cambios en la apariencia de Duolingo desde 2013 y creador de los personajes diversos
  • raciolingüistica, o cómo el lenguaje se usa para construir la raza y cómo las ideas sobre raza influencian al lenguaje
  • sociolingüística, o cómo interactuamos con el lenguaje para construir una identidad
  • intercambio con desarrolladores de software y productores de contenido de la plataforma explicando cómo trabajan en la mejora continua

Así que ya sabes lo básico de Duolingo, y esto es solo la versión gratis.

Existe una Plus a la qe constantemente te invitan a abonarte gratis, solo si primero compras la suscripción que cuesta desde $6.99 USD al mes; o bien, nuevos usuarios se unen a través de tu enlace de invitación.

La versión plus es libre de anuncios, tiene lecciones off-line para descargar, pruebas de progreso y otras ventajas.

Pero lo más importante es que al pagar la suscripción los creadores pueden mantener Duolingo gratis para el restode nosotros.

¿Entonces qué esperas? Empieza ya mismo a aprender un idioma en Duolingo y cuando acabe la cuarentena saluda al primero que te encentres en la calle en esperanto, sueco, hawiano o gauraní. Ya me contarás que tal te fue.

Bibliografía:
-Cursos de idiomas en Duolingo. https://es.duolingo.com/courses/all
-Reseña del app Duolingo: la forma rápida, fácil y gratis para aprender un idioma. https://www.fluentin3months.com/duolingo-gratis-resena/
-Reseña Duolingo. Es gratis pero, ¿es bueno?. Por Ingrid von Pulitz. https://www.contxto.com/es/america-central/resena-duolingo/
-Opinión honesta: Duolingo después de 1 año usándola. Por Pau Ninja. https://pau.ninja/duolingo

  • Luis von Ahn: Massive-scale online collaboration, vía YouTube. Ted Talk, 6 de diciembre de 2011. https://www.youtube.com/watch?v=-Ht4qiDRZE8
  • Utilizando el poder de millones de mentes humanas, vía YouTube. https://www.youtube.com/watch?v=x1ShVyBm8GU
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